Los nuevos horizontes y Plutón

Cuando la nave espacial Nuevos Horizontes fue lanzada para explorar Plutón, este todavía era un planeta. Como les conté hace poco, mis queridos lectores, Plutón, el noveno planeta de nuestro sistema solar, fue degradado en agosto de 2006 a planetoide. Sin embargo, este cuerpo celeste sigue siendo lo suficientemente importante como para enviar una nave a investigarlo. Ya los otros ocho planetas habían sido explorados, solo faltaba Plutón.

La nave fue llamada New Horizons y fue lanzada desde Cabo Cañaveral en enero del año 2006. Pueden imaginarse lo lejos que está Plutón, que a pesar de moverse a más de 50.000 km por hora, es decir, sesenta veces más rápido que un avión comercial, ¡el viaje debía durar nueve años!nh-sc-pluto-illustration

Era importante ir lo más rápidamente posible a Plutón por dos razones: desde 1989 el planetoide se está alejando del Sol, eso significa que se está poniendo más frío (y vaya que es frío ahora, unos -230 ºC en la superficie) por lo que su escasa atmósfera se iba a congelar y sería más difícil estudiarla. La segunda es que su principal satélite, Charón o Caronte, se iba a colocar en una posición respecto al Sol e iba a estar oscuro. Sería el equivalente a nuestra luna nueva: está ahí, pero el lado que da a nosotros no está iluminado por la luz del Sol, así que no la íbamos a ver. Así pues, para llegar en fase de luna llena había que alcanzar a Plutón alrededor de esta época, julio de 2015.

Por otra parte, había que escoger una ruta y cuando se hace eso, hay muchas opciones. Uno puede ir por el camino más corto posible, pero a lo mejor las carreteras no son las mejores. Entonces, tienes que seleccionar una ruta más larga, pero como hay muchas, tienes que ver las ventajas de cada una. Por ejemplo, si fuese un viaje en carro, puedes ir por una autopista que no va en la ruta directa, pero que permite viajar a mayor velocidad. O puede que escojas otra que también es más larga, pero que pasa por alguna atracción turística o donde la comida sea más barata.

En el caso de New Horizon, la ruta escogida pasó por las cercanías de Júpiter. Este paso intermedio permitió a la nave ahorrar combustible, aprovechando la velocidad de ese planeta. Este es un truco muy interesante: imagínense que ustedes van en una patineta a una velocidad lenta y se encuentran con un carro que va a cuarenta kilómetros por hora. Ustedes no podrían alcanzar esa velocidad a menos que se aprovechen del carro. Así pues, se cuelgan del mismo y luego, un poco más adelante, se sueltan y continúan con su viaje, pero ahora mucho más rápido, con el impulso dado por el carro. Eso justamente hizo nuestra nave espacial, pasó al lado de Júpiter y este la impulsó hacia Plutón.

Pasar cerca de Júpiter, además, permitió a los científicos probar todos los equipos a bordo de la nave: tres cámaras de fotografía, dos medidores de plasma, un sensor de polvo y un radiómetro, de los que le hablaré un poco más adelante. Todos funcionaron perfectamente y enviaron a la Tierra valiosos datos sobre Júpiter y algunos de sus satélites.

Luego vino la fase más larga del viaje. Desde marzo de 2007 hasta enero de 2015 la nave estuvo viajando en hibernación, enviando una corta señal por semana diciendo que estaba bien. También, cada cincuenta días más o menos, se le despertaba para hacer un corto chequeo y dejarla dormir de nuevo.

Finalmente, este año se hicieron varias correcciones menores de ruta para asegurar el paso de New Horizon a solo 12.500 km de Plutón y a 28.800 km de su principal satélite, Charón, el día 14 de julio de 2015.

Desde su aproximación en enero de 2015, se habían estado tomando fotografías de ambos cuerpos celestes, pero ya en la última media hora de máxima aproximación, las mediciones se hicieron frenéticas. Inclusive, después de pasar Plutón, la nave giró sobre sí misma, apuntando a la Tierra desde allá para medir el efecto de su atmósfera sobre las comunicaciones.

Las tres cámaras de la nave son quizás los equipos más importantes y tienen Payload-FULLfunciones distintas. LORRI es una cámara de fotografía con teleobjetivo que permite tomar fotos a grandes distancias. RALPH la segunda cámara, tiene mayor resolución y tomará las fotos más detalladas para hacer mapas precisos de Plutón y sus satélites. Por último, ALICE tomará fotografías en diversas longitudes de onda, pasándolas por un espectrómetro que permitirá detectar la composición química de las diversas zonas fotografiadas.

Los dos equipos de medición de plasma, SWAP y PEPSSI, miden las características del viento solar (las partículas que emite el Sol) y las que emite el propio planeta. Por otro lado, REX es una especie de radio que emite ondas hacia la Tierra y que al pasar por la leve atmósfera de Plutón, permitirá determinar sus características.

Por último el SDC es un equipo diseñado, construido y operado por estudiantes que estudia las partículas del espacio que desde cualquier lado impactan a la nave.

Para hacer más interesante todo, para las últimas veinticuatro horas del encuentro, se desconectaron los radios para que la nave solo se ocupara de hacer mediciones y tomar fotos, y no perdiera tiempo. Recuerden, mis queridos amigos, que a diferencia de, por ejemplo, la nave Galileo que se quedó dando vueltas alrededor de Júpiter, la New Horizons no tiene capacidad de maniobra ni de frenarse para entrar en órbita, solo pasaría de largo a 50.000 km por hora. ¡No podía perder ni un segundo!

Los científicos aguantaron la respiración y finalmente el 16 de julio llegó Pluto_HDla confirmación: ¡Todo está OK! La nave volvió a encender los radios y a enviar fotos desde el espacio. ¡Ah!, pero el radio de la nave es tan débil y la distancia tan larga que se necesitarán más de dieciocho meses para enviar toda la información. Imagínense, las computadoras de la nave están cargadas de imágenes y mediciones y no puede enviar sino un poquito cada día.

Pero ya tenemos algunas y todos los astrónomos están volcados sobre estas maravillosas imágenes. Estoy seguro de que ustedes ya habrán visto algunas en las noticias. Una mirada cercana a nuestro querido Plutón.



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